Ipinagmamalaki niyang nagsuot ng tattoo ng Samurai battle cry na 'Death before Dishonour' sa kanyang dibdib – at naging isang kahanga-hangang martial arts fighter mula noong siya ay 16 taong gulang pa lamang. Tila ang British fighter na si Leon 'Rocky' Edwards ay matagal nang naghahangad na maging isang MMA world champion. 

Ngunit ngayon, ang isang taong humahadlang sa ngayon ay ang kasalukuyang UFC world welterweight champion na si Kamaru Usman. Si Usman ay tiyak na ilang balakid na haharapin, at ang 34-taong-gulang na welterweight champion ay na-rate na pound-for-pound ang pinakamahusay na manlalaban ng UFC sa mundo. Sa ngayon ay sinira ng Nigerian-American ang karamihan sa kanyang mga challenger sa ring, at ang kanya tanging pagkawala ay kung ano ang marami ay tinatawag na isang blip sa pinakadulo simula ng kanyang karera.

Isang hindi mapigilang puwersa

Mula nang manalo sa kanyang titulo mula kay Tyron Woodley sa UFC 235, matagumpay na naipagtanggol ni Usman ang kanyang korona ng limang beses. Ang dating freestyle wrestler ay binansagan na 'The Nigerian Nightmare' para sa isang magandang dahilan.

Ang title fight sa pagitan nina Usman at Edwards ay sinisingil para sa Agosto 20, 2022, sa Vivint Arena, Salt Lake City, Utah, USA. Hindi nakakagulat, ito ang headline attraction ng 12 laban sa UFC 278.

At narito ang huling nakakaintriga na elemento sa August championship tussle. Ang laban ay hindi ang unang pagkikita sa pagitan ng dalawang manlalaban – ito ay isang matagal nang rematch. 

Nagkita ang dalawa bilang mga batang prospect noong 2015. Nanalo si Usman sa laban sa isang unanimous decision sa scorecard ng tatlong judges.

Noong panahong iyon, ang wrestling pedigree ni Usman ang nangibabaw sa patimpalak na iyon. Ito ay hindi eksaktong pagkawasak – ngunit walang duda na ang mas matanda, mas may karanasan na manlalaban ay lalabas sa tuktok.

Anim na beses niyang naibagsak si Edwards sa octagon. Agad na sinundan ni Usman si Edwards, at sa 111 na strike, maaaring mukhang isang panig na pagpatay sa pagbabalik-tanaw.

Ngunit sa oras na iyon, hindi - mabilis si Rocky at nagpakita ng ilang magagandang galaw sa kanyang sarili. May mga pagkakataon na ang unang laban na iyon ay tila isang mas malapit na laban kaysa sa tila ngayon sa papel.

Mula noong tatlong-ikot na paligsahan pitong taon na ang nakalilipas, si Usman at Edwards ay mahusay na gumanap sa kanilang sariling mga paraan. Parehong napanalunan ang lahat ng kanilang laban at nasa prime form na sila para sa rematch. 

Sino ang mananalo?

Betway lumilitaw na si Usman ang tinaguriang malinaw na paborito; ito ay sumasalamin sa kanyang pangingibabaw sa dibisyon at sa kanyang kasalukuyang anyo patungo sa laban. Gayunpaman, sa isang 9-match win streak sa ilalim ng kanyang sinturon (kung ibinabawas mo ang walang nilalaman kay Belal Muhammad), hindi magandang isaalang-alang ang laban-up na ito bilang isang foregone conclusion.

Si Usman ay nagkaroon ng mas mahalagang landas tungo sa kaluwalhatian: pagiging isang kampeon sa mundo at pagkakaroon ng lahat ng mga kritikal na papuri sa daan. Ang kanyang MMA career record ay 21 fights, 20 wins, at isang loss by submission (isang clumsy rear-choke against Jose Caceres way back in 2013).

Siya ay bumaril sa mga ranggo at nangingibabaw sa dibisyon. Parang lumakas at lumakas siya. Tiyak na nakakamit ang titulo ng isang sopistikadong manlalaban na may mahusay na fitness, judo skills, at long-lasting cardio endurance, si Usman ay hindi isang slugger na puro lakas at punching power, bagama't napatunayan niyang kaya niyang gumawa ng nakamamanghang knockout laban kay Masvidal.

video YouTube

(Knocked out ni Usman si Masvidal sa kamangha-manghang paraan sa UFC 261)

Samantala, nakagawa si Edwards ng isang malakas na momentum ng kanyang sarili, na may siyam na unbeaten appearances mula noong orihinal na pakikipagtagpo kay Usman. Ang English southpaw ay ngayon ay niraranggo ang world number two sa dibisyon, kung saan marami ang nangangatwiran na dapat siyang maging numero uno.

Siyempre, inaabangan ni Edwards ang isang rematch sa loob ng maraming taon. Ibinalik niya ang kanyang kumpiyansa sa pamamagitan ng sunud-sunod na magagandang tagumpay.

Siya ay tila nag-aalab para sa rematch na ito at pagkakataon para sa paghihiganti laban kay Usman. Ang pagkatalo na iyon noong 2015 ay dapat na pinagmumultuhan ni Edwards sa mga intervening na taon. Sino ang makakasigurado o makakasigurado na hindi niya magagawa ang isang title upset? Si Edwards ay mas matangkad at apat na taong mas bata, na may matatag na etika sa trabaho.

Si 'Rocky' ay isang clinically efficient fighter, at ang kanyang lakas ay ang pagiging isang mahusay na kick-boxer na may kakayahang malinis, malulutong na strike. Inakusahan siya ng ilang mga tagahanga na naglalaro ito nang ligtas minsan. Gayunpaman, ang kanyang estilo ay tila gumagana para sa kanya at, higit sa lahat, nagdudulot ng mga nasasalat na resulta. 

Ang isa sa kanyang mga knockout ay nananatiling isa sa pinakamabilis – an walong segundo KO laban kay Seth Baczynski noong 2015. Naging matalino si Edwards pagkatapos ng pagkatalo laban kay Claudio Silva at lumalabas na pumasok sa octagon na may puntong dapat patunayan. Bago natapos ng announcer ang mga pangalan ng mga kalahok, natapos na ang laban. Agad na tumigil si Edwards sa pagsuntok sa kanyang nahulog na kalaban at sumayaw sa paligid ng singsing bilang tagumpay.

Ang lightning finish ay nanalo sa kanya ng $50,000 'performance of the night' bonus. Ito ay kasalukuyang tumatayo bilang ikaapat na pinakamabilis sa kasaysayan ng UFC. Ito ang pinakahuling pagpapakita ng bilis at husay ni Edward. Mabilis ang kanyang mga sipa at parang may laser-guided accuracy. 

Naniniwala ang mga komentarista na laging may pagkakataon si Edwards sa anumang laban – dahil kung makakarating siya ng tamang shot sa tamang oras, maaari itong matapos sa isang iglap. Pero bibigyan kaya siya ni Usman ng ganoong pagkakataon?

Sinasabi ni Edwards na mananalo siya sa laban at sa titulo – para ipakita iyon Ang mga British fighters ay hindi kailangang lumipat sa ibang bansa upang manalo ng mga kampeonato. Kung ang manlalaban na nakabase sa Birmingham ay kukuha ng kampeonato siya lamang ang magiging pangalawang British UFC champion.

Kinuha ni Michael Bisping ang middleweight crown noong 2016 – ngunit nanirahan siya at nagsanay sa America nang gawin niya ito. Hindi lamang pinag-uusapan ni Edwards ang pagkuha ng titulo noong Agosto – ngunit ang pagpaplano ng mga depensa ng titulo pabalik sa kanyang bayan ng Birmingham, isang pag-asam na hindi maaaring maging mas masaya ng mga residente ng lungsod.

Ito ay tiyak na isang tulong para sa MMA sa UK, at tiyak na magkakaroon ng malaking suporta para sa homegrown boy na may titulo sa mundo sa kanyang pangalan. Ngunit una, mayroong maliit na bagay tungkol kay Usman sa pagitan niya at ng korona.

Matatalo kaya ni Rocky ang Nigerian Nightmare? Sinasabi ng mga eksperto na sa kapansin-pansing kapangyarihan ni Edwards, posible ang anumang bagay.

Si Usman ay may mga galaw at mga pagpigil, gayunpaman - at sa ngayon, hindi na iyon ang lahat ng mga humahamon. Marahil ang huling bahagi sa mainit na inaabangan na labanan ay ang katotohanan na ang unang labanan sa pagitan ng dalawa ay isang three-round affair.

Ang title fight na ito ay nakatakdang maging five-round rematch. Maaari bang maging mapagpasyang salik ang mas mahabang timescale na iyon?

Magkakaroon ba ng mas maraming oras ang nakababatang Edwards para makuha ang mahalagang knockout blow? O makakatulong ba sa kanya ang panlilinlang, karanasan, at fitness ni Usman na mapanatili ang titulong iyon?

Ang mundo ng UFC ay naghihintay nang may halong hininga. Anuman ang mangyari, si Usman versus Edwards ay siguradong klasiko.