Anajivunia kuchora tattoo ya kilio cha vita cha Samurai 'Death before Dishonour' kifuani mwake - na amekuwa mpiganaji wa ajabu wa karate tangu alipokuwa na umri wa miaka 16 tu. Inaonekana mpiganaji wa Uingereza Leon 'Rocky' Edwards amekuwa katika harakati za maisha marefu kuwa bingwa wa dunia wa MMA. 

Lakini sasa, mtu mmoja anayesimama katika njia yake kwa sasa ni bingwa wa sasa wa UFC uzito wa welterweight Kamaru Usman. Usman hakika ni kikwazo cha kukumbana nacho, na bingwa huyo wa uzani wa welter mwenye umri wa miaka 34 amekadiriwa kuwa mpiganaji bora zaidi wa UFC duniani. Raia huyo wa Marekani mwenye asili ya Nigeria hadi sasa amewaangamiza wapinzani wake wengi kwenye pete, na wake hasara tu ndicho ambacho wengi wangeita blip mwanzoni kabisa mwa kazi yake.

Nguvu isiyozuilika

Tangu kushinda taji lake kutoka kwa Tyron Woodley kwenye UFC 235, Usman amefanikiwa kutetea taji lake mara tano. Mwanamieleka huyo wa zamani wa mitindo huru anapewa jina la utani 'The Nigerian Nightmare' kwa sababu nzuri.

Pambano la ubingwa kati ya Usman na Edwards litatozwa Agosti 20, 2022, katika uwanja wa Vivint Arena, Salt Lake City, Utah, Marekani. Haishangazi, ni kivutio kikuu cha mapambano 12 kwenye UFC 278.

Na hiki ndicho kipengele cha mwisho cha kuvutia kwenye pambano la ubingwa wa Agosti. Pambano hilo si la kwanza kati ya wapiganaji hao wawili – ni pambano la marudiano la muda mrefu. 

Wawili hao walikutana wakiwa vijana wanaotarajiwa mwaka 2015. Usman alishinda pambano hilo kwa uamuzi wa pamoja kwenye kadi zote za alama za majaji watatu.

Wakati huo, ukoo wa mieleka wa Usman ulitawala pambano hilo. Haukuwa uharibifu haswa - lakini hakukuwa na shaka kwamba mpiganaji mzee, mwenye uzoefu zaidi angeibuka kidedea.

Aliweza kuchukua Edwards chini mara sita katika oktagoni. Usman alimfuata Edwards moja kwa moja, na kwa migomo 111, inaweza kuonekana kama mauaji ya upande mmoja kwa kuangalia nyuma.

Lakini wakati huo, haikuwa hivyo - Rocky ana kasi na alionyesha hatua zake nzuri. Kulikuwa na nyakati ambapo pambano hilo la kwanza lilionekana kuwa pambano la karibu kuliko inavyoonekana sasa kwenye karatasi.

Tangu shindano hilo la raundi tatu miaka saba iliyopita, Usman na Edwards wamefanya vyema kwa njia zao wenyewe. Wote wameshinda mapambano yao yote na wako katika hali nzuri wakikaribia mechi ya marudiano. 

Nani atashinda?

Betway inaonekana kuwa Usman anapendekezwa kama kipenzi cha wazi; hii inaakisi ubabe wake wa mgawanyiko na hali yake ya sasa kuelekea kwenye mapambano. Hata hivyo, akiwa na mfululizo wa ushindi wa mechi 9 mfululizo chini ya mkanda wake (ikiwa utapunguza kiwango hicho cha kutokuridhika na Belal Muhammad), haitakuwa jambo la busara kufikiria mechi hii kuwa hitimisho la awali.

Usman amekuwa na njia muhimu zaidi ya utukufu: kuwa bingwa wa dunia na kupata sifa zote muhimu njiani. Rekodi yake ya kazi ya MMA ni mapambano 21, ushindi 20, na kupoteza moja kwa kuwasilisha (kusonga nyuma kwa shida dhidi ya Jose Caceres mnamo 2013).

Amepiga hatua katika viwango na kutawala kitengo. Anaonekana kuwa na nguvu na nguvu zaidi. Kwa hakika akipata jina la mpiganaji wa hali ya juu mwenye utimamu mkubwa wa mwili, ustadi wa judo, na uvumilivu wa muda mrefu wa Cardio, Usman sio mvivu ambaye anategemea tu nguvu na nguvu ya kupiga ngumi, ingawa alithibitisha kwamba angeweza kutoa mtoano mzuri dhidi ya Masvidal.

YouTube video

(Usman Aligonga Masvidal kwa mtindo wa kuvutia huko UFC 261)

Wakati huo huo, Edwards amejenga kasi yake mwenyewe, akiwa na mechi tisa bila kushindwa tangu pambano la awali na Usman. Southpaw ya Uingereza sasa imeorodheshwa nambari mbili duniani katika kitengo hicho, huku wengi wakibishana kuwa anafaa kuwa nambari moja.

Edwards, bila shaka, amekuwa akitarajia mechi ya marudio kwa miaka. Amejenga ujasiri wake nyuma na mfululizo wa ushindi mkubwa.

Anaonekana kuchomeka kwa mechi hii ya marudiano na nafasi ya kulipiza kisasi dhidi ya Usman. Kushindwa huko nyuma mnamo 2015 lazima kumemtesa Edwards katika miaka ya kati. Nani angeweza au hata kuwa na uhakika kuwa hawezi kujivua taji? Edwards ni mrefu na mdogo kwa miaka minne, na maadili thabiti ya kazi.

'Rocky' ni mpiganaji mahiri kimaadili, na nguvu yake ni kuwa mpiga mateke anayeweza kupiga mapigo safi na ya haraka. Baadhi ya mashabiki wamemshutumu kwa kucheza kwa usalama nyakati fulani. Hata hivyo, mtindo wake unaonekana kumfanyia kazi na, muhimu zaidi, hutoa matokeo yanayoonekana. 

Moja ya mikwaju yake bado inasimama kama moja ya kasi zaidi - a KO ya sekunde nane dhidi ya Seth Baczynski mnamo 2015. Edwards alikuwa mwerevu baada ya kushindwa dhidi ya Claudio Silva na alionekana kuingia kwenye oktagon na pointi ya kuthibitisha. Kabla ya mtangazaji kumaliza majina ya washiriki, pambano lilikuwa limekwisha. Edwards mara moja aliacha kumpiga adui yake aliyeanguka na kucheza karibu na pete kwa ushindi.

Kumaliza kwa umeme kulimletea bonasi ya 'performance of the night' ya $50,000. Kwa sasa inasimama kama ya nne kwa kasi zaidi katika historia ya UFC. Ilikuwa onyesho la mwisho la kasi na ustadi wa Edward. Mateke yake ni ya haraka na yanaonekana kuwa na usahihi unaoongozwa na leza. 

Watoa maoni wanaamini kuwa Edwards huwa ana nafasi katika pambano lolote - kwa sababu ikiwa anaweza kupiga shuti sahihi kwa wakati unaofaa, linaweza kuisha mara moja. Lakini je, Usman atampa nafasi hiyo?

Edwards anasema atashinda pambano na taji - ili kuonyesha hilo Wapiganaji wa Uingereza hawana haja ya kuhamia nje ya nchi kushinda ubingwa. Iwapo mpiganaji huyo anayeishi Birmingham atatwaa ubingwa huo atakuwa bingwa wa pili wa UFC wa Uingereza.

Michael Bisping alitwaa taji la uzani wa kati mnamo 2016 - lakini aliishi na kufanya mazoezi Amerika alipofanya hivyo. Edwards hazungumzii tu kuhusu kutwaa taji hilo mwezi wa Agosti - lakini anapanga kutetea taji katika mji aliozaliwa wa Birmingham, matarajio ambayo wakazi wa jiji hilo hawangeweza kufurahishwa nayo.

Kwa hakika itakuwa msukumo kwa MMA nchini Uingereza, na bila shaka kungekuwa na uungwaji mkono mkubwa kwa mvulana wa nyumbani aliye na taji la dunia kwa jina lake. Lakini kwanza, kuna jambo dogo la Usman kati yake na taji.

Je, Rocky anaweza kushinda Ndoto ya Naijeria? Wataalamu wanasema kwamba kwa Edwards kupiga nguvu, chochote kinawezekana.

Usman ana hatua na anashikilia, ingawa - na hadi sasa, ambayo imewashinda wapinzani wote. Pengine sehemu ya mwisho katika pambano hilo linalotarajiwa sana itakuwa ukweli kwamba pambano la kwanza kati ya wawili hao lilikuwa la raundi tatu.

Pambano hili la ubingwa limeratibiwa kuwa la marudiano la raundi tano. Je, kipindi hicho cha muda kirefu kinaweza kuwa sababu ya kuamua?

Je, Edwards mdogo watapata muda zaidi wa kupata pigo muhimu la mtoano? Au je, hila, uzoefu, na utimamu wa Usman utamsaidia kuhifadhi cheo hicho?

Ulimwengu wa UFC unangojea kwa pumzi. Chochote kitakachotokea, Usman dhidi ya Edwards hakika itakuwa ya kawaida.