Ele orgulhosamente usa uma tatuagem do grito de guerra do Samurai, 'Morte antes da Desonra', no peito - e tem sido um incrível lutador de artes marciais desde os 16 anos de idade. Parece que o lutador britânico Leon 'Rocky' Edwards está em uma busca ao longo da vida para se tornar um campeão mundial de MMA. 

Mas agora, o único homem que está em seu caminho no momento é o atual campeão mundial dos meio-médios do UFC, Kamaru Usman. Usman certamente é um obstáculo a ser enfrentado, e o campeão meio-médio de 34 anos é considerado, peso por peso, o melhor lutador do UFC do mundo. O nigeriano-americano até agora destruiu a maioria de seus adversários no ringue, e seu única perda foi o que muitos chamariam de um pontinho no início de sua carreira.

Uma força imparável

Desde que conquistou o título de Tyron Woodley no UFC 235, Usman defendeu com sucesso o título cinco vezes. O ex-lutador de estilo livre é apelidado de ‘O Pesadelo Nigeriano’ por um bom motivo.

A luta pelo título entre Usman e Edwards está marcada para 20 de agosto de 2022, na Vivint Arena, em Salt Lake City, Utah, EUA. Não é de surpreender que seja a atração principal de 12 lutas no UFC 278.

E aqui está o último elemento intrigante da disputa do campeonato de agosto. A luta não é o primeiro encontro entre os dois lutadores – é uma revanche de longa data. 

Os dois se conheceram como jovens em 2015. Usman venceu a luta com decisão unânime no placar dos três juízes.

Na época, o pedigree do wrestling de Usman dominava a competição. Não foi exatamente uma destruição – mas não havia dúvida de que o lutador mais velho e experiente sairia vencedor.

Ele conseguiu derrubar Edwards seis vezes no octógono. Usman foi atrás de Edwards imediatamente e, com 111 rebatidas, pode parecer uma matança unilateral em retrospecto.

Mas na época não foi – Rocky é rápido e mostrou alguns grandes movimentos de sua autoria. Houve momentos em que aquela primeira luta parecia uma luta mais acirrada do que parece agora no papel.

Desde aquela competição de três rodadas, há sete anos, Usman e Edwards tiveram um desempenho excelente à sua maneira. Ambos venceram todas as lutas e estão em ótima forma se aproximando da revanche. 

Quem ganhará?

Betway parece ter Usman apontado como o favorito; isso reflete seu domínio na divisão e sua forma atual antes da luta. No entanto, com uma sequência de 9 vitórias consecutivas (se você descontar a insatisfação com Belal Muhammad), não seria sensato considerar este confronto uma conclusão precipitada.

Usman percorreu o caminho mais crucial para a glória: tornar-se campeão mundial e receber todos os aplausos da crítica ao longo do caminho. Seu recorde na carreira no MMA é de 21 lutas, 20 vitórias e uma derrota por finalização (um desajeitado mata-leão contra José Cáceres em 2013).

Ele subiu no ranking e domina a divisão. Ele parece ter ficado cada vez mais forte. Certamente ganhando o título de lutador sofisticado com excelente preparo físico, habilidades de judô e resistência cardiovascular de longa duração, Usman não é um rebatedor que depende apenas de força e poder de soco, embora tenha provado que poderia produzir um nocaute impressionante contra Masvidal.

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(Usman nocauteou Masvidal de forma espetacular no UFC 261)

Enquanto isso, Edwards construiu seu próprio impulso poderoso, com nove jogos sem perder desde o encontro original com Usman. O canhoto inglês é agora o número dois do mundo na divisão, com muitos argumentando que ele deveria ser o número um.

É claro que Edwards está ansioso por uma revanche há anos. Ele recuperou sua confiança com uma série de grandes vitórias.

Ele parece estar ansioso por essa revanche e pela chance de vingança contra Usman. Essa derrota em 2015 deve ter assombrado Edwards nos anos seguintes. Quem teria ou poderia ter certeza de que não conseguiria uma reviravolta pelo título? Edwards é mais alto e quatro anos mais novo, com uma sólida ética de trabalho.

'Rocky' é um lutador clinicamente eficiente e seu ponto forte é ser um grande kick-boxer, capaz de golpes certeiros e precisos. Alguns fãs o acusaram de jogar pelo seguro às vezes. No entanto, seu estilo parece funcionar para ele e, o mais importante, produzir resultados tangíveis. 

Um de seus nocautes ainda é um dos mais rápidos – um KO de oito segundos contra Seth Baczynski em 2015. Edwards estava sofrendo após a derrota para Claudio Silva e parecia entrar no octógono com um ponto a provar. Antes que o locutor terminasse os nomes dos competidores, a luta acabou. Edwards imediatamente parou de socar seu adversário caído e dançou ao redor do ringue em triunfo.

A finalização relâmpago lhe rendeu um bônus de 'atuação da noite' de $ 50,000. Atualmente é o quarto mais rápido da história do UFC. Foi a demonstração definitiva da velocidade e habilidade de Edward. Seus chutes são rápidos e parecem ter precisão guiada por laser. 

Os comentaristas acreditam que Edwards sempre tem uma chance em qualquer luta – porque se ele conseguir acertar o chute certo na hora certa, tudo pode acabar em um instante. Mas será que Usman lhe dará essa chance?

Edwards diz que vai vencer a luta e o título – para mostrar isso Os combatentes britânicos não precisam se mudar para o exterior para ganhar campeonatos. Caso o lutador de Birmingham conquiste o campeonato, ele será apenas o segundo campeão britânico do UFC.

Michael Bisping conquistou o título dos médios em 2016 – mas ele morava e treinava na América quando o fez. Edwards não está apenas falando em conquistar o título em agosto – mas também planejando defender o título em sua cidade natal, Birmingham, uma perspectiva com a qual os moradores da cidade não poderiam estar mais felizes.

Certamente seria um impulso para o MMA no Reino Unido, e certamente haveria um grande apoio para o garoto local com um título mundial em seu nome. Mas primeiro, há o pequeno problema de Usman entre ele e a coroa.

Rocky pode derrotar o pesadelo nigeriano? Os especialistas dizem que com o poder de ataque de Edwards, tudo é possível.

Usman tem os movimentos e as defesas - e até agora, isso derrotou todos os adversários. Talvez o componente final da luta tão aguardada seja o fato de que a primeira batalha entre os dois durou três rounds.

A luta pelo título está programada para ser uma revanche de cinco rounds. Esse prazo mais longo poderia ser um fator decisivo?

Será que o jovem Edwards terá mais tempo para desferir o nocaute vital? Ou será que a astúcia, a experiência e a aptidão de Usman o ajudarão a manter esse título?

O mundo do UFC está esperando ansiosamente. Aconteça o que acontecer, Usman versus Edwards certamente será um clássico.