Cristiano Ronaldo er nået til det stadie af sin karriere, hvor der uundgåeligt vil blive stillet spørgsmål om, hvor meget han har tilbage. I betragtning af hvor lang tid den portugisiske superstjerne har brugt på det allerhøjeste niveau, ville tanken altid løbe tør på et tidspunkt.

Der er intet, der tyder på, at det punkt bliver nået snart, på trods af at der blev stillet mere ubehagelige spørgsmål til ham under en begivenhedsrig kampagne i 2022-23. En langvarig exit-saga hos Manchester United resulterede i, at en all-time great blev frigivet som en fri agent, før der blev taget mere bench-told på sig, når man skulle afsted på, hvad der skulle være en velkommen distraktion på internationalt arbejde.

Mindeværdigt

Ronaldos blotte tilstedeværelse med Portugal placerede dem blandt favoritterne før turneringen VM 2022 titel odds, hvor Fernando Santos' side søger at gentage heltemodet, der gav dem en mindeværdig EM-triumf i 2016.

En legendarisk nr. 7 forventedes at stå i spidsen for flere store hædersbevisninger i Qatar, men han nyder ikke længere universel støtte, når det kommer til at være det første navn på et holdark. Hans kræfter anses af nogle for at være på vej, og det er på tide, at endnu en generation af talenter går op.

Ronaldo har dog aldrig været typen, der går væk fra en udfordring, og han har i løbet af en ganske bemærkelsesværdig karriere haft stor glæde af at dæmpe tvivlere med jævne mellemrum. Han vil tro, at han fortsat er den bedste mand til at guide Portugal fremad.

Det åbenlyse spørgsmål er dog, om den tankegang deles af dem omkring ham. En erfaren kunstner har allerede indrømmet, at han er usandsynlig for at pryde endnu en global sammenkomst. Han har sagt: "Jeg forventer, at Qatar kan blive mit sidste VM."

En sådan holdning kan forventes, med nye epoker på og uden for banen sandsynligvis blevet hilst velkommen, når FIFA's flagskibsbegivenhed går til Amerika, Canada og Mexico i 2026. Der er dog en anden turnering, der skal tages i før derefter.

De næste EM skal være vært for Tyskland i 2024, og Ronaldo tror helt klart på, at han kan spille en rolle for sit land der. Han har sagt om hans umiddelbare internationale fremtid: “Jeg føler mig stadig motiveret; min ambition er høj. Jeg vil også være en del af dette VM og det europæiske; Det vil jeg gå ud fra med det samme.”

Beslutninger

Hensigten er alt i orden fra Ronaldos side, men det er stadig uvist, om de store beslutninger bliver taget ud af hans hænder. Som den førende målscorer i mænds internationale fodbold, ser der ud til at være masser af værdi i at holde ham omkring.

Det kan være, at han i højere grad påtager sig en støtterolle, hvor hans store erfaring udnyttes godt bag kulisserne. Det er usandsynligt, at han vil tage venligt imod at blive bedt om at tage et skridt tilbage, med lidenskaben fortsætter med at brænde, men det kan være den eneste måde, hvorpå han kan nå endnu en finale, mens han ifører sig et peberrødt sæt.