Porta orgullós un tatuatge del crit de batalla del samurai "Death before Dishonour" al pit, i ha estat un lluitador d'arts marcials fantàstic des que només tenia 16 anys. Sembla que el lluitador britànic Leon 'Rocky' Edwards ha estat en una recerca de tota la vida per convertir-se en campió del món de MMA. 

Però ara, l'únic home que s'interposa en el seu camí en aquests moments és l'actual campió mundial de pes welter de la UFC Kamaru Usman. Usman és, sens dubte, un obstacle per afrontar, i el campió de pes welter de 34 anys està classificat lliura per lliura com el millor lluitador de la UFC del món. El nigeriano-americà fins ara ha destruït la majoria dels seus desafiadors al ring, i els seus només pèrdua va ser el que molts anomenarien un error al principi de la seva carrera.

Una força imparable

Des que va guanyar el seu títol de Tyron Woodley a l'UFC 235, Usman ha defensat amb èxit la seva corona cinc vegades. L'antic lluitador d'estil lliure rep el sobrenom de "El malson nigerià" per una bona raó.

La lluita pel títol entre Usman i Edwards es factura el 20 d'agost de 2022 al Vivint Arena, Salt Lake City, Utah, EUA. No en va, és l'atracció principal de 12 combats a UFC 278.

I aquí teniu l'element intrigant final de la lluita pel campionat d'agost. La lluita no és la primera trobada entre els dos lluitadors, sinó que és una represa de llarga durada. 

Els dos es van conèixer com a joves prospectes l'any 2015. Usman va guanyar la lluita amb una decisió unànime sobre les targetes de puntuació dels tres jutges.

En aquell moment, el pedigrí de lluita d'Usman dominava aquest concurs. No va ser exactament destrucció, però no hi havia cap dubte que el lluitador més gran i experimentat sortiria al capdavant.

Va ser capaç de fer caure a Edwards sis vegades a l'octàgon. Usman va anar darrere d'Edwards de seguida, i amb 111 cops, podria semblar una matança unilateral en retrospectiva.

Però en aquell moment, no ho era: Rocky és ràpid i va mostrar alguns grans moviments propis. Hi va haver moments en què aquell primer combat semblava una lluita més estreta del que sembla ara sobre el paper.

Des d'aquell concurs de tres rondes de fa set anys, Usman i Edwards han actuat excel·lentment a la seva manera. Tots dos han guanyat totes les seves baralles i es troben en una forma excel·lent a prop de la represa. 

Qui guanyarà?

Betway sembla que Usman és el clar favorit; això reflecteix el seu domini de la divisió i la seva forma actual de cara a la lluita. No obstant això, amb una ratxa de 9 victòries consecutives (si es descompta aquest no-content amb Belal Muhammad), no seria prudent considerar aquest partit com una conclusió prèvia.

Usman ha tingut el camí més crucial cap a la glòria: convertir-se en campió del món i guanyar tots els aplaudiments crítics al llarg del camí. El seu rècord de carrera de MMA és de 21 baralles, 20 victòries i una derrota per submissió (un maldestre ennuvolat posterior contra José Caceres el 2013).

Ha pujat a la classificació i domina la divisió. Sembla que s'ha fet més i més fort. Sens dubte, guanyant el títol de lluitador sofisticat amb una gran forma física, habilitats de judo i resistència cardiovascular de llarga durada, Usman no és un slugger que es basa exclusivament en la força i la potència de cop, tot i que va demostrar que podia produir un nocaut impressionant contra Masvidal.

YouTube Video

(Usman va eliminar a Masvidal de manera espectacular a l'UFC 261)

Mentrestant, Edwards ha construït un poderós impuls propi, amb nou aparicions invictes des de la trobada original amb Usman. El zurt anglès és ara el número dos del món a la divisió, i molts argumenten que hauria de ser el número u.

Edwards, per descomptat, fa anys que espera una represa. Ha recuperat la seva confiança amb una sèrie de grans victòries.

Sembla que està cremant per aquesta represa i oportunitat de venjança contra Usman. Aquella derrota el 2015 devia haver perseguit Edwards durant els anys intermedis. Qui podria estar segur o fins i tot podria estar segur que no pot aconseguir un malestar pel títol? Edwards és més alt i quatre anys més jove, amb una sòlida ètica de treball.

'Rocky' és un lluitador clínicament eficient, i la seva força és ser un gran boxejador capaç de fer cops nets i nítids. Alguns aficionats l'han acusat de jugar amb seguretat de vegades. Tanmateix, el seu estil sembla que li funciona i, el més important, produeix resultats tangibles. 

Un dels seus nocauts encara es manté com un dels més ràpids: un KO de vuit segons contra Seth Baczynski l'any 2015. Edwards estava malament després d'una derrota contra Claudio Silva i semblava entrar a l'octàgon amb un punt per demostrar. Abans que el locutor hagués acabat els noms dels concursants, la baralla havia acabat. Edwards immediatament va deixar de colpejar el seu enemic caigut i va ballar al voltant de l'anell en triomf.

L'acabat llamp li va guanyar una bonificació de 50,000 dòlars per "actuació de la nit". Actualment és el quart més ràpid de la història d'UFC. Va ser la demostració definitiva de la velocitat i l'habilitat d'Edward. Les seves puntades són ràpides i semblen tenir una precisió guiada per làser. 

Els comentaristes creuen que Edwards sempre té una oportunitat en qualsevol baralla, perquè si pot fer el tir adequat en el moment adequat, tot pot acabar en un instant. Però Usman li donarà aquesta oportunitat?

Edwards diu que guanyarà la lluita i el títol, per demostrar-ho Els combatents britànics no s'han de traslladar a l'estranger per guanyar campionats. Si el lluitador amb seu a Birmingham s'emporta el campionat, només serà el segon campió britànic de la UFC.

Michael Bisping va guanyar la corona del pes mitjà el 2016, però va viure i es va entrenar a Amèrica quan ho va fer. Edwards no només parla de prendre el títol a l'agost, sinó de planificar les defenses del títol a la seva ciutat natal de Birmingham, una perspectiva amb la qual els residents de la ciutat no podrien estar més contents.

Sens dubte, seria un impuls per a les MMA al Regne Unit, i segurament hi hauria un gran suport per al noi de casa amb un títol mundial al seu nom. Però primer, hi ha la petita qüestió d'Usman entre ell i la corona.

Pot Rocky derrotar el malson nigerià? Els experts diuen que amb el poder d'atac d'Edwards, tot és possible.

Usman té els moviments i els controls, però, i fins ara, això ha fet que tots els desafiadors s'anessin. Potser l'últim component de l'esperat combat serà el fet que la primera batalla entre tots dos va ser un assumpte de tres rondes.

Aquesta lluita pel títol està programada per a una represa de cinc rondes. Aquest termini més llarg podria ser un factor decisiu?

L'Edwards més jove tindrà més temps per assolir el colp vital? O l'astucia, l'experiència i la forma física d'Usman l'ajudaran a conservar aquest títol?

El món de l'UFC està esperant amb la respiració. Passi el que passi, Usman contra Edwards segur que serà un clàssic.